Los enrutadores inalámbricos y los adaptadores USB son piezas comunes de los equipos de red, pero tienen propósitos muy diferentes. Para comprender completamente sus respectivos usos, es mejor tener una base básica en el funcionamiento básico de una red.

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Enrutadores

La forma más básica de conectar una computadora a Internet es conectarla directamente a un módem, que a su vez se conecta a una fuente de señal, por ejemplo, un teléfono o una línea DSL. Sin embargo, la conexión de varias computadoras al mismo proveedor de servicios de Internet (ISP) requiere un enrutador. Varias computadoras pueden conectarse a este enrutador, lo que les permite no solo comunicarse entre sí (formando una red de área local o LAN) sino también compartir un módem único conectado a un ISP. Dado que los enrutadores se interponen entre una LAN y su conexión a Internet, también tienen aplicaciones de seguridad.

Enrutadores inalámbricos

Al igual que un enrutador con cable, un enrutador inalámbrico se conecta a Internet a través de un módem y permite que varias computadoras compartan la señal. La diferencia es que las computadoras no necesitan estar conectadas a un enrutador inalámbrico utilizando un cable telefónico; el enrutador se comunica con la red local a través de una señal de radiofrecuencia llamada Wi-Fi. Esto permite que las computadoras en la red se muevan y que las computadoras autorizadas que no están en la red se conecten a la red rápidamente y sin la necesidad de un cable.

Adaptadores inalámbricos

Un adaptador inalámbrico se conecta a una sola computadora para permitir que esa computadora se comunique con las redes inalámbricas. El adaptador transmite y recibe datos en una frecuencia Wi-Fi y puede conectar la computadora a cualquier red inalámbrica en el área (siempre que el usuario conozca la clave de seguridad de la red, si la hay). Muchas computadoras más nuevas tienen adaptadores inalámbricos integrados directamente. En las computadoras portátiles, los adaptadores inalámbricos externos a menudo vienen en forma de tarjetas para computadoras portátiles, que se conectan al lector de tarjetas de la computadora; en equipos de escritorio, pueden ser placas de circuito que deben conectarse a una ranura PCI dentro de la computadora, como una tarjeta gráfica o de audio o, más frecuentemente, adaptadores USB.

Adaptador Inalámbrico USB

Los adaptadores inalámbricos USB son generalmente dispositivos pequeños que se conectan a uno de los puertos USB de una computadora. (A menudo se les llama "dongles", un nombre genérico para cualquier pieza pequeña de hardware plug-and-play). Los adaptadores son particularmente populares en las computadoras de escritorio, donde son mucho más fáciles de instalar, quitar y solucionar problemas que los adaptadores PCI, aunque su pequeño tamaño y la falta de una antena externa pueden hacerlos menos confiables para captar señales de Wi-Fi más débiles, y los usuarios cuyas computadoras no tienen muchos puertos USB pueden detestar renunciar a uno.

Cómo usar todo esto

Para configurar una red inalámbrica en su hogar, necesitará tres piezas distintas de hardware: un módem, un enrutador inalámbrico y un adaptador inalámbrico para cada computadora en la red. Los enrutadores y adaptadores, entonces, son muy diferentes. Los adaptadores requieren un tiempo de configuración mínimo (especialmente los adaptadores USB, que están diseñados para funcionar tan pronto como los enchufes), mientras que la configuración del enrutador requiere una buena cantidad de trabajo técnico, especialmente cuando se trata de la seguridad de la red.