Los componentes utilizados para establecer una red de área local (LAN) tienen una variedad de funciones. El tema unificador común entre ellos es que facilitan la comunicación entre dos o más computadoras. Los componentes de LAN son configurables de varias maneras, pero una LAN siempre requiere los mismos componentes básicos.

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Tarjetas de red

En el nivel más básico, una tarjeta de red es un componente que permite que la computadora se comunique a través de una red. Con frecuencia, este componente está integrado en la placa base de las computadoras de hoy, pero también puede ser una tarjeta separada para usar en una ranura PCI, o parte de una unidad externa que se conecta a la computadora a través de un puerto USB. Las tarjetas de red se clasifican según su funcionamiento en redes cableadas o inalámbricas. Sin embargo, algunas tarjetas admiten redes inalámbricas y por cable.

Cables de red

Los cables de red son las líneas físicas que se utilizan para transportar información entre computadoras en una LAN con cable. Los cables están etiquetados por su categoría y se conocen comúnmente como CatX, donde X es el número de categoría: cable. El tipo más utilizado en 2010 es Cat5, aunque existen otras categorías con diferentes propiedades.

Hubs de red

Un concentrador de red actúa como un punto centralizado para la transmisión de datos a las computadoras en una LAN. Cuando los datos de una computadora llegan al concentrador, se transmiten a todas las computadoras de la red, independientemente del destino de los datos. El ancho de banda de red en las LAN que usan un concentrador de red es compartido, lo que significa que cuatro computadoras en un concentrador obtendrán una cuarta parte del ancho de banda total disponible en el concentrador.

Conmutadores de red

Una alternativa al concentrador de red es el conmutador de red. Los conmutadores representan una tecnología de red más nueva que asigna a cada computadora de la red una dirección MAC específica. Esto permite que las LAN que usan un conmutador de red dirijan la información a computadoras individuales. Debido a que los conmutadores de red no se transmiten a todas las computadoras de la red, pueden asignar simultáneamente su ancho de banda completo a cada computadora.

Enrutadores

A diferencia de los conmutadores y concentradores, los enrutadores de red se utilizan para conectar redes entre sí, en lugar de conectar computadoras en una sola red. Los enrutadores pueden conectar grupos de computadoras que están separadas por una pared o por un océano. Se encuentran más comúnmente en el hogar, donde facilitan la conexión de las computadoras del hogar a Internet; sin embargo, se pueden usar para conectar redes de cualquier tipo. La mayoría de los enrutadores de red modernos son en realidad unidades combinadas que contienen un enrutador y un conmutador de red, además de un puñado de otras herramientas relacionadas con la red, como un servidor DHCP y un firewall.