Las primeras computadoras se programaron configurando una serie de interruptores y presionando el equivalente de una tecla "Enter". Cada entrada comprendía una instrucción para la computadora, lo que hacía que la programación fuera un proceso lento. Los lenguajes de programación se desarrollaron para acelerar este proceso y permitir que más personas se conviertan en programadores. Ahora hay muchos idiomas entre los que puede elegir un programador, y su complejidad y facilidad de uso varían desde lenguajes de bajo nivel, que están más cerca del lenguaje de máquina, hasta lenguajes de alto nivel, que están más cerca del lenguaje humano.

Nivel alto

Los lenguajes de programación de alto nivel se acercan al lenguaje humano en sintaxis y, por lo tanto, son más fáciles de usar para los humanos. Esta distancia del lenguaje de máquina hace que los programas de lenguaje de alto nivel sean más fáciles de escribir, y hay menos requisitos de habilidades técnicas para dicho programador. BASIC, un lenguaje de inicio popular, es un ejemplo de un lenguaje de alto nivel. El nombre es en realidad un acrónimo que significa "Código de instrucción simbólica de uso múltiple para principiantes". COBOL es un idioma de alto nivel utilizado en el mundo corporativo, y su cercanía al inglés permite que el personal menos calificado técnicamente escriba programas COBOL. Esto resulta en un enorme ahorro de costos para una empresa que usa COBOL. Una desventaja de estos idiomas es que normalmente solo proporcionan gráficos de texto sin formato, ya que no pueden producir gráficos de idiomas de nivel inferior.

Nivel medio

Los idiomas de nivel medio se han desarrollado en los últimos años para llenar el vacío entre los idiomas de alto y bajo nivel. Muchos de estos lenguajes entran en la categoría "orientada a objetos", y la lista incluye lenguajes como C #, C ++ y Java. Estos lenguajes son útiles para desarrollar interfaces gráficas de usuario que se ejecutan en computadoras personales, proporcionando un "front-end" para las aplicaciones de mainframe heredadas a las que se conectan. Esto ayuda al programador a "poner una cara bonita" en una aplicación anterior de "pantalla verde", que puede ser una ventaja competitiva para un producto de software. Los programadores de lenguaje de nivel medio tienden a ser algo más técnicamente expertos que los programadores de alto nivel y, por lo general, reciben más pagos.

Nivel bajo

Los idiomas de bajo nivel están más alejados del lenguaje humano y no se leen fácilmente de un vistazo. Los idiomas, como Assembler, requieren personal técnico altamente calificado, lo que resulta en un mayor costo para el empleador. La naturaleza críptica de la sintaxis también puede causar tiempos de resolución de problemas más largos, dependiendo del nivel de habilidad del técnico. Los programas de lenguaje ensamblador de computadora personal pueden producir gráficos asombrosos, pero los programas de lenguaje ensamblador de mainframe generalmente se utilizan como utilidades, y rara vez producen ningún resultado.

Lenguaje de máquina

El lenguaje de máquina es el lenguaje de nivel más bajo, compuesto por 1s y 0s organizados en grupos de ocho para formar varios caracteres. Cada 1 o 0 es un "bit", y 8 bits forman un "byte". Fue la dificultad de programar las primeras computadoras usando lenguaje de máquina lo que hizo necesario el desarrollo de lenguajes de programación. Los programas escritos en los idiomas que pertenecen a las categorías mencionadas anteriormente suelen "compilarse" en lenguaje máquina para que la computadora pueda leerlos. Los programadores que pueden leer y comprender el lenguaje de máquina son altamente calificados y tienen altos salarios.