Un sistema operativo propietario es aquel que una compañía particular conceptualiza, diseña, desarrolla y vende. Ejemplos de sistemas operativos propietarios son Windows y Mac OS X. Estos sistemas operativos están diseñados y vendidos por estas compañías y no están destinados a ser manipulados ni modificados por los usuarios. Los sistemas operativos de código abierto permiten al usuario modificarlo y cambiarlo después de descargarlo. Ejemplos de sistemas operativos de código abierto son Linux para computadoras personales y Android para dispositivos móviles.

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Experiencia de usuario simplificada

Para las personas no expertas en tecnología, los sistemas operativos propietarios como Windows y OS X hacen que la experiencia general del usuario sea más simple y fluida. La gama más amplia de opciones disponibles en código abierto reduce el atractivo inmediato del producto, ya que requiere que los usuarios establezcan preferencias y configuren el sistema a su gusto.

Efecto multiplicador de usuario

El efecto multiplicador es el proceso en el que cada vez más usuarios se sienten atraídos por un producto específico, en este caso, un sistema operativo, basado en el creciente número de personas que ya lo usan. Más usuarios significa que los desarrolladores están más inclinados a diseñar software basado en el sistema operativo. Esto a su vez estimula a más usuarios a cambiar al sistema operativo. Los sistemas propietarios pueden tener una ventaja en atraer a los usuarios debido a las capacidades publicitarias de las grandes empresas que los diseñan.

Personalización limitada

Un sistema propietario puede ser frustrante para las personas a las que les gusta controlar y modificar varios aspectos de su sistema operativo. Las compañías que diseñan sistemas operativos propietarios pueden hacer que sea intencionalmente difícil, y a veces imposible, cambiar o incluso ver el código fuente. Las compañías de software generalmente desean proteger la integridad de su producto y evitar que las personas roben conocimiento propietario al ver el código fuente sensible.

Interoperabilidad

Los sistemas operativos a menudo están diseñados para funcionar con un conjunto fijo de especificaciones de hardware. Los sistemas operativos de código abierto están diseñados para funcionar en casi cualquier computadora. Históricamente, este no ha sido el caso de los sistemas patentados. Por ejemplo, es solo desde la introducción de los procesadores Intel en el hardware de Mac que las computadoras han podido ejecutar Windows. Además, aunque Android ha sido diseñado para funcionar en una amplia gama de especificaciones de hardware, iOS solo puede ejecutarse en el iPhone.